La Comisión busca liberar el potencial de las algas en la UE

Las algas tienen el potencial no sólo de mejorar las dietas europeas, sino también de contribuir a la mitigación del dióxido de carbono (CO2), según declaró a EURACTIV el Comisario de Pesca de la UE, Virginijus Sinkevičius, en una entrevista exclusiva.

En un intento de dar un impulso a la industria de las algas cuando aún está en fase «embrionaria», la Comisión Europea adoptó una iniciativa pionera llamada «Hacia un sector de las algas fuerte y sostenible en la UE». el 15 de noviembre.

«Las algas son algo positivo en muchos sentidos», dijo Sinkevičius. A pesar de ello, «hay un enorme potencial sin explotar» en la UE.

En la política de la UE, el término ‘algas’ abarca las microalgas unicelulares cultivadas en estanques abiertos o en sistemas cerrados, como los laboratorios, y las macroalgas, recogidas de poblaciones silvestres o cultivadas en sistemas de acuicultura, por ejemplo, las algas.

Puede utilizarse no sólo como alimento saludable y bajo en calorías, ya que algunas especies tienen un contenido de proteínas especialmente alto, sino también para la alimentación animal, productos farmacéuticos, plásticos de base biológica, construcción de papel, ropa, bioestimulantes o incluso biocombustibles.

Además, las algas pueden contribuir a una ambición de contaminación cero y a preservar y restaurar la biodiversidad, ya que eliminan los nutrientes de los ecosistemas acuáticos

De este modo, las algas pueden reducir la eutrofización y la contaminación de las aguas y, cuando se cultivan en el mar, eliminan el carbono y reducen la acidificación de los océanos.

Importar algas en lugar de cultivarlas

En 2017 se produjeron casi 36 millones de toneladas de algas, y la producción de la UE solo representó el 0,2%. Al mismo tiempo, el bloque sigue siendo uno de los mayores importadores de productos de algas a nivel mundial y se espera que la demanda alcance los 9.000 millones de euros en 2030, especialmente en alimentación, cosmética, productos farmacéuticos y producción de energía.

Según un funcionario de la UE, eodos los indicadores muestran que los mercados de estos productos están subiendo, así como la demanda.

«Los europeos ya comen sushi, ensaladas de wakame, chips de algas. Pero todo esto viene de Asia, ¿por qué no podríamos hacerlo con los de origen europeo?», se preguntó el funcionario de la UE en una rueda de prensa informal.

A pesar de la creciente demanda, el sector es todavía «relativamente embrionario» en la UE, dijo el funcionario. En la UE, las algas se recogen principalmente en la naturaleza, en lugar de ser cultivadas en instalaciones de acuicultura como en Asia, por ejemplo.

La razón por la que no se aprovechan las algas es la «falta de conocimientos y tecnología», ya que el sector es «todavía relativamente nuevo», dijo el Comisario Sinkevičius.

Subrayó que se ha prestado atención a la pesca para garantizar una proteína saludable procedente de los mares. «Ahora la situación está cambiando radicalmente, sobre todo cuando la necesidad de alimentos sostenibles ha aumentado drásticamente», dijo.

Desbloquear el potencial

Para liberar el potencial de las algas en la UE, la iniciativa de la Comisión publicada la semana pasada propone 23 acciones para ayudar a la industria a convertirse en un sector robusto, sostenible y regenerativo, capaz de satisfacer la creciente demanda de la UE.

Las acciones se centran en cuatro ámbitos diferentes: mejorar el marco de gobernanza y la legislación, mejorar el entorno empresarial, colmar las lagunas de investigación y aumentar la conciencia social y las exenciones de mercado.

Aunque varias normas de la UE mencionan las algas, como la directiva marco sobre el agua o la directiva sobre la estrategia marina, con la iniciativa sobre las algas, la Comisión espera allanar el camino hacia un enfoque más amplio y coordinado.

«Lo que queremos con la iniciativa de la UE sobre las algas es liberar realmente el potencial del sector de las algas de la UE, apoyando el desarrollo de la innovación y la producción de algas», dijo Sinkevičius, añadiendo que «el objetivo final es acelerar la ampliación de la industria de las algas en Europa».

Sinkevičius añadió que «esta industria puede aprovechar el potencial de los vastos mares europeos y, por supuesto, crear más puestos de trabajo para las comunidades locales y, lo que es muy importante, producir productos saludables con bajas emisiones de carbono».

Se calcula que, para 2030, los productores europeos podrían captar casi un tercio de la demanda, es decir, alrededor de 2.700 millones de euros de 9.300 millones. «Así se mitigarían unos 5,4 millones de toneladas de CO2 al año y se generarían también 85.000 puestos de trabajo adicionales», dijo Sinkevičius.

Impacto medioambiental

La iniciativa también tiene en cuenta los riesgos para el medio ambiente debidos al cultivo excesivo de algas.

Pero Sinkevičius es optimistasobre el impacto en esta etapa cuando se cultiva en «cantidades relativamente pequeñas».

«Realmente no vemos que pueda haber una aportación negativa. Al contrario, el cultivo de algas puede proporcionar un servicio ecosistémico muy positivo al medio ambiente marino.»

Añadió que esto podría suponer un problema en el futuro, con la expansión del cultivo de algas, pero subrayó que la Comisión abordaría los posibles riesgos e impactos ambientales.

«Trabajaremos junto con la industria y los Estados miembros para tener un seguimiento claro, metodologías claras e indicadores para medir el impacto del cultivo de algas cuando se incremente», dijo el Comisario.

El ejecutivo de la UE debatirá la Comunicación con el Parlamento Europeo y el Consejo y coordinará la puesta en práctica de las 23 acciones con los Estados miembros, la industria y otras partes interesadas, Comunicado de prensa de la Comisión decía.